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Dorothea Lange
Dorothea Lange. Racconti di vita e lavoro
19 lug – 8 Ott 2023 / Camera
Matthew Hong / Artpil

“Ho seguito l’istinto, non la ragione; sono entrata in quel campo bagnato fradicio e ho parcheggiato l’auto come un piccione viaggiatore. Ho visto e mi sono avvicinata alla madre affamata e disperata, come attratta da una calamita. Non ricordo come le spiegai la mia presenza o la mia macchina fotografica, ma ricordo che non mi fece domande”.

–Dorothea Lange / febbraio 1960

Dorothea Lange. Racconti di vita e lavoro è presentata a Camera, Centro Italiano di Fotografia di Torino, a cura del direttore artistico Walter Guadagnini e della curatrice Monica Poggi. Questa mostra storica comprende oltre 200 fotografie della carriera di Dorothea Lange (1895–1965), una delle più grandi fotografe del nostro tempo.

Accompagnata da un catalogo di 176 pagine pubblicato da Dario Cimorelli Editore con testi di Walter Guadagnini e Monica Poggi, la mostra presenta opere di un periodo fondamentale della pratica di Lange, gli anni Trenta e i primi anni Quaranta, in cui documentò le condizioni sociali che caratterizzavano la struttura economica e sociale degli Stati Uniti.

Nel periodo tra il 1931 e il 1939, le regioni meridionali degli Stati Uniti furono colpite da gravi siccità e tempeste di sabbia. Questi eventi hanno avuto un impatto sull’agricoltura della regione e hanno portato alla migrazione di oltre 300 mila persone in cerca di lavoro altrove. Dorothea Lange fu tra i fotografi incaricati dall’agenzia governativa statunitense Farm Security Administration di documentare l’esodo dei lavoratori agricoli che cercavano lavoro nelle grandi piantagioni della Central Valley. Lange, insieme agli altri fotografi Walker Evans, Ben Shahn, Russell Lee, Carl Mydans, Willard Van Dike, Jack Delano e Marion Post Wolcott, fu inviata nelle aree colpite per un periodo di tre anni. Questi fotografi hanno documentato la drammatica situazione dei contadini e degli operai che vivevano in quelle zone, rispondendo all’urgente richiesta di aiuto e solidarietà delle comunità colpite. Insieme hanno prodotto oltre 250.000 immagini.

Crisi climatica, migrazione, discriminazione. Povertà. Questi erano i temi evocati nei servizi di Dorothea Lange. Ora, quattro generazioni dopo, queste fotografie continuano a risuonare nel loro ritratto di un’epoca e di un popolo, invitando alla compassione, ispirando comprensione e invocando speranza.

FARM SECURITY ADMINISTRATION / IN CITTÀ

La mostra di Camera si apre nella prima sala con la serie di immagini commissionate dalla Farm Security Administration, che definiscono la scena. Nello stile del reportage e persino della fotografia di strada, Lange tesse una narrazione che sembra un romanzo di Steinbeck o, forse più appropriatamente, un resoconto parallelo alla collaborazione fondamentale di Walker Evans e James Agee, Let Us Now Praise Famous Men (Houghton Mifflin, 1941), il libro che immortala le condizioni delle famiglie di mezzadri durante la Grande Depressione.

Il preludio di fotografie di IN TOWN è intervallato da ampie inquadrature di campi, spesso brulli, del primo skyline di San Francisco e di angoli di strada affollati, per poi stringersi nuovamente con vedute di vetrine di negozi, file fuori da un ufficio di collocamento e i senzatetto di Skid Row, che prefigurano la più attuale e crescente situazione dei senzatetto nelle odierne aree urbane della California e non solo.

UN ESODO AMERICANO & GIUNGLE

Le sale successive raccontano UN ESODO AMERICANO e le GIUNGLE, raffigurando il movimento migratorio e l’indigenza dei lavoratori. Raccoglitore di cotone migrante, Eloy, Arizona, novembre 1940. La bocca è coperta da un palmo aperto. Le rughe sulle mani tradiscono la sua età. I migranti arrivano in campi aridi come le strade che li hanno condotti lì.

MADRI MIGRANTI

La mostra si sposta sulle MADRI MIGRANTI. L’immagine protagonista della mostra e della copertina del catalogo è Migrant Mother and Children, California, 1936, con la protagonista Florence Owens Thompson. Questa fotografia è stata a lungo venerata e considerata una delle opere più iconiche della Lange. I bambini, stanchi e appoggiati sulle spalle della madre, con un neonato che dorme serenamente in braccio a lei, contrastano con lo sguardo penetrante della madre, la fronte preoccupata, la mano sollevata sulla guancia coperte di solchi che tracciano la storia dei migranti. Altri scatti della sequenza mostrano angolazioni diverse e hanno didascalie che descrivono ulteriormente i dettagli della storia: Seven children without food, the empty plates, the bivouac tent behind them, the mother, 32 years old, Nipomo, California, 1936. “Vidi e mi avvicinai alla madre affamata e disperata… Non ricordo come le spiegai la mia presenza o la mia macchina fotografica, ma ricordo che non mi fece domande… Mi disse che vivevano di verdure congelate provenienti dai campi circostanti e di uccelli che i bambini uccidevano”. -Dorothea Lange

Ci sono composizioni più forti nella sala, ma questa fotografia in particolare parla alle persone, invocando il leitmotiv senza tempo della Madonna con Bambino. Per quanto spogliata della sacralità, il pathos rimane divino.

VERSO SUD & UN NUOVO INIZIO

La mostra si sposta VERSO SUD, con rappresentazioni di braccianti che lavorano per i grandi proprietari terrieri in vaste piantagioni di cotone, tabacco e mais. Il marcato divario sociale dell’epoca era del tutto inconsapevole della disparità quasi assoluta che si sarebbe sviluppata nel giro di quattro generazioni.

E ancora, verso UN NUOVO INIZIO assume una risonanza diversa quando le famiglie vengono riunite sotto nuovi programmi governativi che forniscono un minimo di alloggio e alcuni servizi essenziali. Cominciamo a vedere la dignità nei volti dei lavoratori, riflessa nei sorrisi dei bambini.

SONO UN AMERICANO

La mostra si chiude con la serie SONO UN AMERICANO, esposta nell’ingresso come un’unica grande parete che si estende per tutta la lunghezza delle altre sale. Questa serie raffigura i campi di internamento giapponesi in America, creati in seguito all’ingresso degli Stati Uniti nella Seconda Guerra Mondiale e all’attacco giapponese a Pearl Harbor.

Come un’appendice, o una nota a margine, questa commissione della War Relocation Authority è prodotta in condizioni di censura governativa. Come minimo, alla base della serie c’è una blanda premessa di propaganda, poiché a Lange fu proibito di ritrarre elementi che avrebbero rivelato l’internamento. Dettagli come fili spinati, torri di guardia e soldati armati non dovevano essere visti, e i negativi vennero requisiti alla fine dell’incarico, con il risultato che le immagini rimasero in gran parte sconosciute.

Tuttavia, la rappresentazione è umanistica e spesso ritrae i giovani mentre giocano o gli anziani in una tranquilla rassegnazione in attesa del loro trasferimento. È la conoscenza del contesto, con il senno di poi, che ci permette di vedere il fallimento del sistema nella vita delle persone.

Oggi ci avviciniamo al centenario dell’inizio di questa documentazione. Nel mezzo del ciclo di 80-100 anni della teoria generazionale di Strauss-Howe, stiamo completando quattro generazioni da quando questi ritratti e queste scene sono stati catturati. Non c’è nulla che ci separa da coloro che sono stati ritratti, se non la dignità con cui questi antenati sono sopravvissuti alla loro condizione. I disastri naturali e le disuguaglianze sociali, razziali e di genere continuano. Vedendo la condizione dei soggetti immortalati dalla Lange, possiamo capire che la sua vita e il suo lavoro sono vitali oggi come quando allora lei si è trovata davanti a loro.

Nonostante l’apparenza di progresso e alcuni guadagni in termini di uguaglianza sociale e giustizia, molti Paesi stanno tornando indietro su diritti umani fondamentali. Le voci estremiste si sono normalizzate, mentre si parla di riparazioni e i diritti delle minoranze e delle donne vengono messi in discussione dalla classe privilegiata e dagli alfa falliti. In alcune parti degli Stati Uniti si assiste a un vero e proprio aumento della messa al bando dei libri e a un movimento per riscrivere la storia e cancellare gli elementi scomodi e i momenti poco felici, per soffocare la verità su alcune tragedie del nostro passato che non possiamo dimenticare. Eppure, anche pensare in modo critico alle disuguaglianze razziali è diventato proibito in molti programmi di studio superiori e la semplice consapevolezza delle ingiustizie sociali è disapprovata. È degno di nota e ammirevole che questa mostra si svolga in Italia, un Paese che sta lottando con la propria posizione economica e che si trova ad affrontare questioni migratorie, mentre una storia di sentimenti pericolosi riemerge ora in Parlamento. Guerre, carestie, disastri naturali, a cui si aggiungono la pandemia globale e un’emergenza climatica sempre più grave: ecco dove siamo.

La fotografia di bambini che corrono, in apertura del catalogo, ha una semplice didascalia: Progetto Casa Grande della FSA… I bambini di questo gruppo provenivano da otto Stati diversi.  Arizona, 1938. Vediamo le tracce di pneumatici sulla strada non asfaltata, il cliché dei bambini che corrono eccitati dietro al visitatore, salutando un passaggio quasi messianico. Questa innocenza chiude il cerchio della madre migrante e accenna alla speranza di una nuova generazione. Lange fu inviata a documentare le persone, la situazione economica, la condizione dei lavoratori migranti o la vita quotidiana dei detenuti nei campi di trasferimento; le fotografie risultanti da questo sguardo compassionevole sulla condizione umana ci ricordano chi siamo e da dove veniamo.

 

Dorothea Lange. Racconti di vita e di lavoro
19 luglio – 8 ottobre 2023 / Camera, Centro Italiano di Fotografia
Visita la pagina della mostra >

Dorothea Lange. Tales of Life and Work
July 19 – October 8, 2023 / Camera
Matthew Hong / Artpil

“I was following instinct, not reason; I drove into that wet and soggy camp and parked my car like a homing pigeon. I saw and approached the hungry and desperate mother, as if drawn by a magnet. I do not remember how I explained my presence or my camera to her, but I do remember she asked me no questions.”

–Dorothea Lange / February 1960

Dorothea Lange. Tales of Life and Work is presented at Camera, Italian Center for Photography in Torino, curated by its artistic director Walter Guadagnini and curator Monica Poggi. This landmark exhibition comprises over 200 photographs in the career of Dorothea Lange (1895–1965), one of the great photographers of our time.

Accompanied by a 176-page catalog published by Dario Cimorelli Editore with texts by Walter Guadagnini and Monica Poggi, the exhibition presents works from a vital period of Lange’s practice, the 1930s and early 1940s, where she documented social conditions that informed the economic and social structure of the United States.

In context, during the period between 1931 and 1939, the southern portions of the United States suffered severe droughts and sandstorms. These events impacted the region’s agriculture leading to the migration of over 300 thousand people to seek work elsewhere. Dorothea Lange was among the group of photographers commissioned by the U.S. government agency Farm Security Administration to document the exodus of farm workers seeking employment on the large Central Valley plantations. Lange, together with the other photographers Walker Evans, Ben Shahn, Russell Lee, Carl Mydans, Willard Van Dike, Jack Delano, and Marion Post Wolcott, were dispatched to these affected areas over a three year period. They documented the dramatic situation of the farmers and laborers living there, responding to the urgent call for aid and solidarity with the affected communities. They produced over a quarter million images.

Climate crisis, migration, discrimination. Poverty. These were the themes invoked in Dorothea Lange’s coverage. Now, four generations later, these photographs continue to resound in their portrayal of a time and a people, calling for compassion, inspiring understanding, and invoking hope.

FARM SECURITY ADMINISTRATION / IN TOWN

The exhibition at Camera opens in the first room with the Farm Security Administration commissioned series with images setting the scene. In the style of reportage and even street photography, Lange weaves a narrative that reads like a Steinbeck novel, or perhaps more aptly, a parallel account to Walker Evans and James Agee’s seminal collaboration, Let Us Now Praise Famous Men (Houghton Mifflin, 1941), the book capturing the conditions of sharecropper families during the Great Depression.

The prelude of photographs from IN TOWN are interspersed with wide shots of fields, often barren, the early skyline of San Francisco and bustling street corners, tightening again with views into shop windows, lines outside an employment office, and the homeless of Skid Row who foreshadow the more current and growing homeless situation in today’s urban areas of California and beyond.

AN AMERICAN EXODUS & JUNGLES

The subsequent rooms chronicle AN AMERICAN EXODUS and JUNGLES, depicting the migratory movement and the destitution of workers. Migratory Cotton picker, Eloy, Arizona, November 1940. The mouth is covered by an open palm. The lines on his hands betray his age. The migrants arrive in fields as barren as the roads that led them there.

MIGRANT MOTHERS

The exhibition moves to the MIGRANT MOTHERS. The heroine image of the exhibition and the cover to the catalog is Migrant Mother and Children, California, 1936, with the protagonist, Florence Owens Thompson. This photograph has long been revered and considered one of Lange’s most iconic works. The children, tired and turned away over the mother’s shoulders and the baby sleeping serenely in her arm, contrast the piercing gaze of the mother, the concerned brow, her hand raised to her cheek with lines that trace the migrant story. Other shots from the sequence show varied angles and captions that describe further the details of the story: Seven children without food, the empty plates, the bivouac tent behind them, the mother, 32 years old, Nipomo, California, 1936. “I saw and approached the hungry and desperate mother… I do not remember how I explained my presence or my camera to her, but I do remember she asked me no questions… She said that they had been living on frozen vegetables from the surrounding fields, and birds that the children killed.” –Dorothea Lange

There are stronger compositions in the room, but this photograph in particular speaks to people, invoking the timeless leitmotif of Madonna and Child. However stripped of sanctity, the pathos remains divine.

TOWARDS THE SOUTH & A NEW BEGINNING

The exhibition moves TOWARDS THE SOUTH, with depictions of laborers working for large landowners in vast cotton, tobacco, and corn plantations. The marked social gap of the time was entirely unwitting of the near absolute disparity that would evolve in four generation’s time.

And still, towards A NEW BEGINNING assumes a different resonance as families are united under new governmental programs that provide a certain minimum by way of accommodations and certain essential services. We begin to see dignity in the faces of workers, reflected in the smiles of children.

I AM AN AMERICAN

The exhibition closes with the series I AM AN AMERICAN displayed in the hall as one large wall that spans the length of all the other rooms. This series depicts the Japanese Internment Camps in America created following the U.S. entry into World Ward II and Japan’s attack on Pearl Harbor.

Like an appendix, or an aside, this commission by the War Relocation Authority is produced under conditions of governmental censorship. Where at a minimum, a mild premise of propaganda underlies the series as Lange was forbidden from portraying elements which would expose the internment. Such details as barbed wires, guard towers and armed soldiers were not to be seen, and the negatives were appropriated with the assignment resulting in images remaining largely unknown.

Still, the portrayal is humanistic, often depicting the youth at play, or elders in quiet resignation awaiting their relocation. It is the knowledge of the context in hindsight that allows us to see the failure of the system played out in the lives of people.

Today, we are approaching the centennial of the start of this documentation. In the midst of the 80-100 year cycle of Strauss-Howe’s generation theory, we are rounding out four generations since these portraits and these scenes were captured. There is nothing separating us from those depicted, save but the dignity with which these ancestors survived their condition. Natural disasters, along with social, racial and gender inequalities continue. Seeing the plight of the subjects Lange captured, we can see that her Life and Work are as vital today as when she stood before them.

Despite the appearance of progress and certain gains in social equality and justice, many countries are walking back on basic human rights. Extremist voices have become normalized as talks of reparations are tabled and minority and women’s rights are begin challenged by the privileged class and the failed alphas. In parts of the U.S. there is a veritable rise in the banning of books, and a movement to re-write history and erase the uncomfortable elements and the un-proud moments, to stifle the truth of certain tragedies of our past we cannot forget. And yet, even thinking critically on racial inequality has become forbidden in much of the curriculum of higher learning and being simply aware of social injustices is frowned upon. It is noteworthy, and admirable, that this exhibition is taking place in Italy – a country struggling with its own economic position and faced with migratory issues while a history of dangerous sentiments now resurfaces on the parliamentary floor. War, famine, natural disasters, add to this the global pandemic and a more heightened climate emergency – this is where we are.

The photograph of children running in the opening spread of the catalog is simply captioned: Casa Grande Project, (Farm Security Administration) Arizona… The children in this group come from eight different states. June, 1938. We see the tire tracks on the unpaved road, the cliché of children running in excitement after the visitor, bidding farewell to the near messianic passage. This innocence brings closure to the Migrant Mother and hints at the hope of a new generation. Lange was sent out to document the people, the economic situation, the plight of the migrant workers or the daily lives of the detainees in the relocation camps; the resulting photographs from this compassionate gaze into the human condition remind us of who we are and where we come from.

 

Dorothea Lange. Tales of Life and Work
July 19 – October 8, 2023 / Camera, Italian Center for Photography
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ARTPIL | PROFILES OF THE ARTS
Con un focus sull’arte moderna e contemporanea, Artpil si occupa della pubblicazione di articoli, notizie, annunci & interviste, oltre che della creazione di profili di artiste ed artisti di tutte le discipline, di musei e gallerie, agenzie e organizzazioni, sia pubbliche che private.
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